Les Championnats Panaméricains de Baseball U-18 débutent vendredi 23 novembre dans trois stades différents au Panama: Omar Torrijos à Santiago, Olmedo Solé à Las Tablas et Rico Cedeño à Chitré.

Santiago accueille le Groupe A et les grands favoris, les Etats-Unis, quintuples tenants du titre. Jack Lagget manage une équipe dont sept joueurs faisaient partie du programme de développement de l’équipe nationale U-17. Seuls cinq joueurs connaissent une nouvelle cap et deux d’entre eux, le champ extérieur Pete Crow-Amstrong et le champ intérieur Anthony Volpe, ont disputé les Championnats Panaméricains de Baseball U-15 en 2017.

Les Etats-Unis débuteront la compétition face au Honduras, tandis que l’autre favori du groupe, la République dominicaine, affrontera le Pérou. Le Brésil complète la poule.

Le Groupe B joue lui à Las Tabas et devrait offrir plus de suspens. Cuba, vice-champion 2016, débutera face aux Bahamas, tandis que le Canada affrontera la Colombie.

Le Venezuela, managé par David Brito, semble le favori du groupe et compte de nombreux talents à surveiller: le lanceur partant Luis Curvelo (Seattle Mariners), les receveurs Carlos Hurtado (Houston Astros) et Cesar Rodriguez (Philadelphia Phillies), le troisième base Sean Mendoza (Astros), l’arrêt-court Juan Querecuto (Mariners) et le champ centre Carrillo Yefri (Astros).

Le pays hôte, le Panama, jouera à Chitré et débutera par une rencontre face au Guatemala après la cérémonie d’ouverture. Le joueur à observer côté panaméen est le lanceur droitier Daniel Espino dont la droite atteint les 99 miles par heure. Le Manager Dimas Ponche comptera sur de nombreux talents: Ivan Herrera, receveur des St Louis Cardinals qui a débuté la saison en Dominican Summer League et l’a terminé en Double A à Springfield et Juan Crisp du système des New York Yankees, son backup. L’arrêt-court Johswan Wright évolue au sein de la franchise des Athletics d’Oakland.

Le Nicaragua et le Mexique sont considérés comme les favoris du groupe et s’affronteront lors de la premier journée. L’Argentine complète le groupe.

Les deux meilleures équipes de chaque groupe sont qualifiées pour le deuxième tour principal qui débute le mercredi 28 novembre. Les quatre meilleurs équipes du deuxième tour seront qualifiées pour la Coupe du Monde de Baseball U-18 WBSC 2019, les deux meilleures s’affronteront en finale pour le titre de Champion panaméricain.

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