La Fédération Internationale de Baseball et Softball a célébré une nouvelle étape importante franchie dans le développement du softball en Chine avec le lancement du China Sports Foundation – Yan Fang Softball Fund. L’annonce faite suite à la signature d’un accord de coopération entre la médaillée d’argent des Jeux Olympiques d’Atlanta 1996 Yan Fang et la China Sports Foundation en juillet à Pékin. Yan a donné 2 millions de RMB (283,000 dollars américains) pour soutenir le développement des jeunes joueuses de softball dans le cadre de l’accord.

« La Chine est l’un des pays où le softball se développe le plus rapidement dans le monde et la contribution importante de Yan Fang permettra d’accentuer ce développement, notamment sur la pratique jeune, » a déclaré le Président de la WBSC Riccardo Fraccari. « Les valeurs de communauté et d’esprit d’équipe du softball continuent de briller et la WBSC est fière de voir que les anciens athlètes de baseball et softball continuent à contribuer au développement de la pratique, que ce soit en entrainant, en prenant des fonctions de dirigeants ou en donnant d’une manière ou d’une autre au sport qu’ils aiment. »

Yan Fang batting in the 1996 Atlanta Olympic Games – image courtesy of Chinese Softball Association

Lors de la cérémonie d’inauguration du fond, Yan a déclaré: « Le Softball a occupé la place la plus importante dans ma vie. Depuis que j’ai intégré l’équipe nationale à l’âge de 17 ans, j’ai remporté une médaille d’or aux Championnats du Monde Juniors ainsi que beaucoup d’autres récompenses. Toutes ces performances sont l’œuvre de mon pays, de mes entraineurs et de mes coéquipières, et je remercie le softball et toutes celles et deux qui m’ont aidé. Mon objectif principal dans la création de ce fonds est de soutenir le développement du softball chinois et je suis très heureuse de contribuer modestement et de perpétuer l’esprit du softball. J’espère sincèrement que ce fonds aidera au développement du softball jeune et apportera développement et prospérité au softball chinois. »

Née à Pékin en 1969, Yan est devenue une athlète exceptionnelle de softball féminin, devenant capitaine de l’équipe nationale de softball féminin. Elle a remporté la médaille d’argent du tournoi de softball féminin des Jeux Olympiques d’Atlanta en 1996 et terminé 4e des Jeux de Sydney. Elle a remporté trois fois consécutivement les Jeux d’Asie en 1990, 1994 et 1998.

La Chine est actuellement 8ème au Classement mondial de la WBSC et l’équipe nationale dispute actuellement la Coupe du Monde de Softball Féminin U-19 à Irvine aux Etats-Unis lors de laquelle elles se sont qualifiées pour le deuxième tour principal.

La croissance du baseball en Chine est aussi impressionnante, comme en atteste la création d’un programme de développement d’athlètes l’an dernier qui rassemble 30 joueurs et entraineurs de l’équipe nationale chinoise – dont 13 figurent dans l’effectif des Texas Airdogs, une équipe de la Division Sud de l’American Association of Independant Professional Baseball.

Le projet est soutenu par le Ministère des Sports de Chine, le Comité National Olympique et la Fédération Chinoise de Baseball et a reçu une aide cruciale de Shougang Sports, une branche du Groupe Shougang, l’une des plus grandes entreprises de sidérurgie chinoise.

Le Baseball en Chine dispose de programmes dans 80 différents collèges et compte 10 équipes dans la China Baseball League, 40 nouveaux équipements de baseball ayant été construits lors des deux dernières décennies.