Orígenes del Béisbol

El juego de béisbol tal como lo conocemos evolucionó a partir de las reglas que se anotaron en el Club Knickerbocker de Nueva York entre 1845 y 1857, cuando 17 clubes asistieron a la convención que dio origen a la Asociación Nacional de Jugadores de Base Ball (NABBP).

A Alexander J. Cartwright, un librero y fundador del Club Knickerbocker, se le atribuyen 14 reglas, que incluyen los tres outs para cerrar un turno al bate, el concepto de foul, el uso del verbo 'lanzar', en contraposición a la terminología del momento, que usaba el verbo 'tirar'. William Wheaton, otro fundador del Club Knickerbocker, probablemente fue otro de los padres de esas reglas. Durante la convención de 1857, los clubes también establecieron la distancia de 90 pies entre las bases, los equipos de 9 jugadores y los juegos de 9 entradas.

Desde el punto de vista de los Knickerbockers, se suponía que los lanzadores lanzaban la pelota por debajo del brazo. No sería hasta 1884, bajo la influencia de la forma en que se jugaba el juego en el Estado de Massachussets, que se introdujo el lanzamiento por encima del hombro. 

El barrio Corona de Queens, Nueva York, acogió en 1858 los primeros juegos en los que se cobraba la entrada.

El juego de Massachussets y la versión del juego jugado en Filadelfia, llamado Town Ball, siguieron siendo pasatiempos. El juego de los Knickerbockers, con la ayuda de la Guerra Civil, se expandió a más de 100 clubes en 1865.

Profesionalismo

La NABBP permitió el juego profesional a partir de 1869. Los Boston Red Stockings y el Boston Baseball Club se fundaron en 1871. La NABBP se dividió en dos grupos. La Asociación Nacional de Jugadores Profesionales de Base Ball finalmente se convirtió en la Liga Nacional.

Se formaron otras ligas profesionales competitivas y se disolvieron regularmente, hasta que la Liga Americana declaró en 1901 la intención de actuar como una Liga Mayor.

La Liga Nacional y la Liga Americana acordaron jugar la Serie Mundial entre los dos campeones a partir de 1903.

Albert Spalding

Albert Goodwill Spalding había comenzado a jugar béisbol profesional para los Boston Red Stockings de la NABBP en 1871. Se había unido a los Chicago White Stockings de la Liga Nacional en 1876. Fue uno de los primeros lanzadores en usar un guante para proteger su mano receptora. Se retiró como jugador a los 27 años, después de la temporada de 1877 y se convirtió en Presidente de los White Stockings.

Spalding era un hombre rico. Había comenzado una próspera tienda de deportes con su hermano Walter en 1874 en Chicago y el negocio creció rápidamente. Los Spalding se expandieron hasta convertirse en fabricantes y distribuidores de todo tipo de equipamiento deportivo.

Después de publicar la primera guía oficial de reglas, en 1888 Spalding reunió a un grupo de jugadores profesionales para promover el juego de béisbol y los artículos deportivos Spalding en todo el mundo. La gira comenzó por el oeste de EE.UU., se detuvo en Hawai, sin jugar, y luego llegó a Nueva Zelanda, Australia, Ceilán, Egipto, Italia, Francia e Inglaterra. Cuando Spalding se embarcó en su gira, el béisbol ya había llegado a Cuba (1868), Australia (1869) y Japón (1872).

Uno de los jugadores que participó en la gira fue John Montgomery Ward. Convenció a Spalding de que el juego de béisbol se había originado en el Continente Americano.

En 1874 Spalding escribió una carta al Daily News para apoyar la idea de Henry Chadwik, un británico que había emigrado a EE.UU. a la edad de 13 años, de que el juego de béisbol se había originado en el juego británico conocido como rounders.

Spalding apoyó a Chadwik para negar lo que A.H Sedgwik había publicado en The Nation en 1869, de que el béisbol se había originado en el cricket.

Spalding escribió un artículo en el Cosmopolitan en el que decía que el béisbol se diferenciaba demasiado de los rounders y del cricket. Encontró similitudes en el juego francés llamado tecque, pero tendía a creer que el origen del béisbol estaba en los “cat games” (el gato es otra forma de nombrar una pelota).

"Un muchacho americano ingenioso", según Spalding, tuvo la idea de mover "al lanzador" en medio de la acción.

En 1904 Spalding reforzó su idea afirmando que Town Ball se deriva de los “cat games”.

Abner Doubleday

En 1905, el Beacon Journal de Akron, Ohio, publicó una carta de Abner Graves en la que decía que el juego del béisbol fue inventado en 1839 por un héroe de guerra llamado Abner Doubleday en Cooperstown.

La carta ofrecía una historia intrigante. Cooperstown fue fundada por William Cooper, el padre del famoso autor James Fenimore Cooper, y se había convertido en la primera ciudad de la Unión habitada por nativos de ascendencia europea.

Una comisión presidida por Abraham Gilbert Mills, ex Presidente de la Liga Nacional, inició la verificación de la carta en 1905. En 1908, la Comisión confirmó la versión de Abner Graves.

Al año siguiente, Will Irwin descubrió que en 1839 Doubleday no estaba en Cooperstown. En realidad, estaba en la Academia Militar de West Point. Irwin publicó sus hallazgos en Collier's.

Esto no convenció a Spalding. Le dio más crédito a Graves, difundiendo en 1912 más detalles sobre aquellos días de 1839. Graves dijo que estaba presente cuando el estudiante universitario Doubleday inventó las reglas del béisbol.

Graves murió en 1926 a la edad de 92 años. En 1839 no tenía más de 11 años, por lo que no pudo haber sido un estudiante universitario. En 1924, Graves había matado a su esposa. Una de las últimas cosas que dijo fue: "Preferiría que el tío Sam le declarara la guerra a Inglaterra, en lugar de admitir que uno de sus ciudadanos inventó el béisbol".

Spalding murió en 1915, a los 66 años. La versión de Graves se mantuvo hasta 1939.

Otras referencias

Antes de las celebraciones del centenario de la invención del béisbol por Doubleday, el New York Times entrevistó al historiador Robert W. Henderson. Sus estudios mostraron que el juego de béisbol se jugaba en Manhattan ya en 1823, unos 16 años antes de que Doubleday lo inventara. También se jugó un juego en Ontario, Canadá, en 1838.

Los juegos de bate y pelota habían sido populares en Europa desde la Edad Media. El cricket probablemente se originó a partir del stoolball, que evolucionó más tarde en lo que hoy se conoce como béisbol galés.

Durante el siglo XVIII, un juego llamado “balle empoisonnée” fue popular en Francia. Los alemanes jugaron “ballspiel”. Mary Lepell escribió en 1748 que "Base-Ball" es "una obra que conocen todos los que son o han sido escolares".

En 1796, Johann Cristoph Friedrich Gustmuths, uno de los pioneros de la Educación Física, publicó las reglas de un juego que llamó English Baseball en alemán.

Jane Austen mencionó el juego de béisbol en su novela Northanger Abbey, publicada después de su muerte en 1817, pero completada en 1803.

El origen del béisbol puede ser incluso más antiguo. El estadístico Corrado Gini informó en 1937 sobre el juego llamado “Takurt Om El Mahag” que había descubierto en una comunidad bereber. Gini creía que el juego se había originado miles de años antes.

El historiador alemán Erwin Mehl publicó en 1948 un libro titulado Béisbol en la Edad de Piedra. Su punto de vista era que los juegos de bate y pelota eran comunes durante la edad de piedra.

Los nativos americanos jugaban juegos de pelota desde lla época maya, pero una investigación reciente de la Universidad de Cambridge confirmó que no están relacionados con los juegos de bate y pelota. La historia de la joven Lucy Ford, que aprendió un juego de bate y pelota de los nativos americanos, está narrada en una obra de ficción: la novela “Mujer Robinson Crusoe”, de un autor desconocido, publicada en 1837.

En Resumen

Nunca sabremos el verdadero origen del béisbol. Lo que sabemos es que el juego que conocemos como béisbol se desarrolló en EE.UU. de América después de 1845. Se importaron varios juegos de bate y pelota de Europa a América del Norte en las primeras décadas de 1800.

Es posible que los estadounidenses no hayan inventado el béisbol, pero de hecho, los estadounidenses difundieron por todo el mundo el juego como un pasatiempo nacional desde los primeros años de 1900.