Origen del Softbol

Cuando George Hancock vio a alguien golpear un guante de boxeo con el mango de una escoba dentro del Farragut Boat Club en Chicago, gritó "vamos a jugar a la pelota". Acababa de tener una visión: esto era Béisbol bajo techo. El principal ajuste tuvo que venir con el pitcheo. En 1884, el Béisbol acababa de pasar al lanzamiento por encima de la cabeza, pero en el interior, tenía que hacerlo por debajo del brazo.

Hancock era reportero de la Chicago Board of Trade. El Día de Acción de Gracias de 1887 estaba esperando el resultado del partido de fútbol anual entre las universidades de Yale y Harvard. El hombre que lanzó el guante de boxeo era un ex alumno de Yale y tenía la intención de celebrar una victoria 17-8. El bateador era un ex alumno de Harvard y tenía la intención de devolver el guante. Pero lo golpeó lo suficientemente fuerte como para enviarlo muy por encima de la cabeza de su amigo de Yale.

Hancock se apresuró a agarrar un trozo de tiza y marcar un plato de home, las bases y la caja del lanzador. Ató el guante de boxeo con sus propias cuerdas para conseguir algo cercano a una esfera y utilizó el mango de la escoba como un bate.

Los equipos se formaron en cuestión de minutos y terminaron jugando todo el día. Se anotaron más de 80 carreras.

Primeras reglas

Hancock continuó publicando una Guía del Béisbol bajo techo y en el verano siguiente llevó el juego al aire libre. Se jugó en campos bajo techo y al aire libre no lo suficientemente grandes para el Béisbol. En 1889, Hancock había creado un reglamento.

Según la autora Erica Westly, las reglas eran lo suficientemente “vagas” como para dejar espacio para la interpretación, principalmente sobre el tamaño de la pelota y la distancia entre las bases. Sin embargo, el Béisbol bajo techo se hizo muy popular en el área de Chicago. En 1892, las Ligas Amateur contaban con más de 100 equipos y se habían introducido en la Liga de escuelas secundarias del condado de Cook, que involucraba a todas las escuelas secundarias públicas de Chicago y sus suburbios. El Béisbol bajo techo se jugaba con una pelota de 17 pulgadas (más de 43 centímetros) y un bate estrecho. A medida que el juego se trasladó al aire libre, el tamaño de la pelota se redujo a 16 pulgadas (casi 41 centímetros).

El primer equipo femenino fue formado en 1895 por la West Division High School (entonces McKinley; cerró en 1954) y tardó cuatro años para poder competir. En 1889, Medill High School, que se había inaugurado en 1898, tenía un equipo femenino de Béisbol bajo techo.

El deporte femenino no era demasiado popular a finales del siglo XIX. La noción victoriana de que la "actividad física intensa" podía poner a las mujeres en riesgo de "infertilidad y muerte prematura" estaba lejos de ser cuestionada.

Pelota de Gatitos

En 1895, el teniente Lewis Robert Senior pensó que los bomberos de la estación de Minneapolis necesitaban algo de ejercicio mientras esperaban una alarma. Creó un campo interior / exterior en un terreno baldío fuera de la estación. Los Bomberos jugaron usando una bola de hilo envuelta en cuero. El juego se conoció como bola de gatitos en el área de Minneapolis. La competencia entre Bomberos atrajo hasta 3.000 espectadores.

El juego también se conocía con los nombres de mush ball, big ball, town ball, pelota de recreación o pelota de juegos. En 1897 se había expandido a Canadá.

Albert Spalding

En 1907, Albert Spalding publicó su guía de lo que seguía llamando Béisbol de interior. Un libro de reglas publicado en 1908 declaró que el primer bateador en cada entrada determinaba en qué dirección correr después de golpear la pelota.

El nuevo juego tenía diferentes versiones con dos constantes: la pelota era más grande que una pelota de Béisbol y el pitcheo era bajo.

Softbol

En 1922 el Minneapolis Park Board, que había adoptado el juego en 1913 en parques y patios de recreo de la ciudad, cambió el nombre a Diamond Ball. Aparentemente, fue aceptado como un nombre común para todas las diferentes versiones. Fue solo en 1926 que se introdujo el nombre de Softbol.

Desde principios de la década de 1920, la Asociación Cristiana de Hombres Jóvenes (YMCA) había comenzado a considerar el nuevo deporte como una alternativa al Béisbol. No les gustaba que sus instructores enseñaran Béisbol, porque lo asociaban con el consumo excesivo de alcohol (la prohibición entró en vigor en enero de 1920 y no se derogó hasta 1933) apuestas.

A finales del siglo XIX, la YMCA había introducido con éxito a los jóvenes estadounidenses en los juegos de baloncesto (1891) y voleibol (1895; inicialmente el deporte se conocía como mintonette). Fue en 1926 cuando el Director de Educación Física Walter Hakanson, que entonces tenía veintitantos años (se convertiría en Comisionado y luego en Presidente de la Asociación de Softbol Amateur), propuso unificar el juego bajo el nombre de Softbol.

En un conjunto de reglas aprobadas por la Educación Física estadounidense, el tamaño de la pelota se redujo a dos opciones: 12 pulgadas (30,48 centímetros) y 14 pulgadas (35,56 centímetros). En Chicago resistió una versión sin guantes jugada con balones de 40,64 centímetros.

Muchos en los Estados Unidos se refieren a la década de 1920 como los locos años veinte debido a una prosperidad económica sin precedentes. En el libro Whither Mankind, a Panorama of Modern Civilization (editado por Charles A. Beard y publicado en 1928), el economista Stuart Chase (1888-1985) se refiere a "la era de las máquinas" y a los trabajos que "exigen la corrección de un equilibrio a través de alguna forma de juego”.

El Softbol parecía para muchas fábricas la forma correcta de mantener a los trabajadores activos y de buen humor. El juego se hizo popular también porque no requería mucho espacio.

Feria Mundial

En 1933, la ciudad de Chicago decidió acoger la Feria Mundial, para celebrar "un siglo de progreso" (Chicago se fundó en agosto de 1833). Después del desplome de Wall Street en 1929, la tasa de desempleo había aumentado a alrededor del 40%.

Junto con la Feria, Major League Baseball (MLB) organizó el primer All Star Game. La Feria Mundial decidió agregar un torneo de Softbol al programa y emitió una invitación a Leo Fischer y M.J. Pauley, quienes en ese momento estaban llevando a cabo un torneo de Softbol exitoso en el área de Chicago.

Los dos recibieron un presupuesto de 500 dólares. Fischer, editor adjunto de deportes del Chicago American, dio publicidad al torneo. Después de recorrer los Estados Unidos en automóvil, Fischer y Pauley atrajeron a 55 equipos (dos tercios eran hombres) de 16 estados. William Randolph Hearst, publicado en Chicago American, proporcionó fondos adicionales para comprar los trofeos.

El torneo se jugó a principios de septiembre y lo más difícil para Fischer y Pauley fue que los equipos acordaran las reglas. Como dice Fischer en su libro Winning Softbol: "Escribimos un conjunto arbitrario de reglas". Esto incluyó el uso de una bola de 14 pulgadas (35,56 centímetros).

Primer Órgano de Gobierno

El éxito del torneo, que atrajo a más de 70.000 espectadores, convenció a Fischer y Pauley de que el Softbol necesitaba un organismo rector nacional. Establecieron una oficina en el hotel Morrison en Chicago y fundaron la Asociación de Softbol Amateur (ASA). Fischer se convirtió en presidente, mientras que Pauley fue contratado a tiempo completo (con un salario de 2.600 dólares, según el libro de Bill Plummer, The Game America Plays) como secretario ejecutivo.

En 1934, 25 Estados (más Canadá) estaban representados como miembros de ASA. El número aumentó a 35 en 1945 y a 41 en 1936.

Lanzamiento rápido

Lanzamiento rápido (o bola rápida en Canadá), utilizando una bola de 12 pulgadas (30,48 centímetros), se convirtió en la versión más competitiva del juego. El lanzamiento lento, con su estilo de lanzamiento, se convirtió en un juego para personas mayores y niños.

Todavía era posible una variedad de estilos de lanzamiento en el lanzamiento rápido y hasta 1939 (regla del enterrador) se requería que el lanzador vistiera negro o un uniforme más oscuro. En 1939, la distancia de lanzamiento se fijó en 43 pies (13,11 metros) para los hombres y en 35 pies (10,7 metros) para las mujeres. En el mismo año, la ASA Michigan comenzó la publicación de la revista Softbol (más tarde Softball News). La inspiración había venido del boletín Balls and Strikes que el propio Leo Fischer había iniciado en 1937.

Tendencias en América

En la década de 1930, el Softbol se estaba convirtiendo en un juego popular de hombres. En 1937, un Babe Ruth retirado aceptó enfrentarse al lanzador de 25 años John Cannon Ball Baker en un evento benéfico y terminó haciendo swing y fallando 15 lanzamientos consecutivos.

Leo Fischer no creía que el Softbol femenino tuviera un futuro brillante, pero aun así creía que las damas "podrían tener sus oportunidades, si quisieran".

El Softbol femenino siguió creciendo, especialmente en California. La ASA aprobó las exhibiciones de Softbol femenino en el Madison Square Garden de Nueva York, con las Roverettes de Nueva York. Pero ASA sufrió un revés durante los años de la Segunda Guerra Mundial.

En 1943 Philip Wrigley, dueño de los Cachorros de Chicago, inició la Liga de Softbol Femenino Pro.

La All American Girls Baseball League y las rivales National Girls Softball League tuvieron un efecto negativo en el Campeonato Nacional ASA. La asistencia a los juegos de mujeres disminuyó durante los años de guerra.

Por el contrario, durante la Segunda Guerra Mundial el Softbol Masculino prosperó, especialmente en las bases militares estadounidenses.

Juego Global

Mientras tanto, el Softbol había sido introducido en Australia en 1939 por Gordon Young, el Director de Educación Física en Nueva Gales del Sur y en 1947 se jugó el Campeonato Interestatal de Mujeres.

A mediados de la década de 1930, H.H. Wilson, quien había conocido el Softbol mientras trabajaba para Ford Motors en los Estados Unidos, había introducido el juego en Nueva Zelanda y para enero de 1938 se fundó el Consejo de Softbol en Wellington.

Sudáfrica había comenzado a jugar Softbol femenino en 1946 y masculino en 1947. La Asociación Sudafricana de Softbol se había establecido en 1949.

Antes de que terminara el Tratado Comercial entre Estados Unidos y Japón en 1939, el Béisbol y el softbol habían experimentado los viajes de buena voluntad a Japón. En 1949, la Asociación de Softbol de Japón (JSA) se había separado de la Asociación de Béisbol de Caucho de Japón y había organizado un Campeonato Nacional de Softbol Femenino.

Cuando el cuarto presidente de la ASA, Nick Barack, asistió a la reunión anual del Consejo de Comisionados de la ASA en 1950, más de 250.000 equipos de Softbol estaban activos en los EE. UU. Y más de 65.000 estaban registrados en la ASA. Esto llevó la membresía de los jugadores a más de 970.000.

Barack escribió a los comisionados de la ASA: "... se recibió la aprobación para que ahora podamos organizar Federaciones Nacionales en varios países que ahora juegan Softbol. De estas Federaciones Nacionales vendrá una Federación Internacional de Softbol que será el organismo representativo de las naciones en los Juegos Olímpicos y Juegos Panamericanos. No hay muchas dudas de que este plan se hará realidad en una fecha próxima… ".